Un pionero del reciclaje en Metallo

Flandes amplia su liderazgo en economía circular.

El 5 de marzo, prensa y autoridades se reunieron en la sede del Grupo Metallo en Beerse. La ministra de la región de Flandes, Joke Schauvliege, cortó la cinta para inaugurar un nuevo y único horno de plasma. El CEO de Metallo Group, Dirk Vandenberghe, anunció con orgullo: 'Con esta nueva instalación reciclamos materiales de baja calidad de una manera innovadora para conseguir metales y materiales de alta calidad.' Este evento es un hito en la historia de la compañía. Además de ser una tecnología innovadora, también marca un salto cualitativo en la percepción de las materias primas. Así es cómo Metallo ayuda a formar el futuro de la economía circular.

Metallo se fundó hace casi cien años. Con la inauguración de esta innovadora instalación, la compañía de reciclaje muestra que está preparada para el futuro. Según el punto de vista de Dirk Vandenberghe, Metallo demuestra con esto su ambición: 'Confirmamos que jugamos un papel pionero mundial en términos de economía circular.'

Él prosigue: 'Nuestra región es conocida como el Valle del Metal de Flandes. Así es cómo ha crecido históricamente: una gran red de compañías han sido capaces de tratar los residuos de las otras. Así fue cómo se generó una valiosa simbiosis. Debido a esto, Flandes es pionera en el campo del reciclaje. Metallo asume ahora el liderazgo y desarrolla una tecnología pionera que es capaz de convertir materiales secundarios de baja calidad en nuevos materiales más puros. Esto demuestra la devoción con nuestra misión y también nuestro afán de renovación. La determinación de nuestros empleados y el valor de nuestros inversores han hecho que esto sea posible.'

Vandenberghe también enfatiza la involucración de los empleados: 'En menos de cinco años pasamos de la idea a la puesta en marcha del proyecto. La inauguración de la nueva instalación es un hito en la historia de nuestra compañía, algo de lo que esta generación de empleados puede estar muy orgullosa. Juntos hemos superado todos los límites. Nuestro horno de plasma es único: es el mayor horno del mundo de este específico tipo. La innovadora instalación nos acerca aún más a nuestro objetivo: añadir valor a la economía circular, convirtiendo materiales secundarios de baja calidad en metales y materiales de alta calidad.'

Resumiendo: detrás de los históricos muros de la sede de Beerse, un motivado equipo está trabajando con tecnología pionera para la creación de un valor innovador y sostenible.

Machacar las peladuras de naranja

Así es cómo Metallo formula respuestas para las preguntas fundamentales de nuestra época. ¿Cómo nosotros, como sociedad, gestionamos el hecho de que nuestras principales materias primas cada vez son más escasas? ¿Cómo podemos organizar una economía circular y sostenible?

Mathias Chintinne, el Jefe de I+D del Grupo Metallo, ha fomentado el desarrollo y la construcción de un nuevo horno de plasma, y él mismo se enfrenta a difíciles preguntas cada día. Como ingeniero encuentra soluciones para desafíos del tipo: ¿cómo podemos recuperar los materiales tanto como sea posible para poder volver a utilizarlos de nuevo?

Chintinne destaca la idea detrás del nuevo horno de plasma utilizando un llamativo ejemplo: 'Comparemos nuestro proceso con exprimir una naranja. Imaginemos que la naranja es nuestro material secundario, nuestra materia prima. En Metallo refinamos los metales no ferrosos, digamos que es el "zumo" de la naranja. La peladura es el producto residual con un bajo contenido en metal. La exprimidor de naranjas ha sido el único proceso que el Grupo Metallo ha sido capaz de utilizar durante años para sacar un poco más zumo de la piel de la naranja. Ahora damos el siguiente paso radical. Con nuestra nueva instalación ahora podemos convertir a la propia peladura en un producto valioso. Nunca nadie ha hecho eso antes.'

El aire viaje mediante el rayo

Para conseguir esto de una manera rentable, Metallo invirtió en una innovadora tecnología: un horno de plasma. ¿Pero qué es exactamente el plasma? Chintinne: 'El plasma se forma cuando un gas se ioniza. Debido a una fuente de energía con voltaje eléctrico, las moléculas del gas se separan, y el gas cuenta con características muy diferentes: se convierte en conductor a nivel eléctrico y térmico. Deja de ser un gas, llegando a un estado totalmente diferente: el plasma. Unos sencillos ejemplos son las luces de neón, los rayos o el sol.'

El plasma ya se utilizaba en los procesos industriales. Pero no de la manera o en la escala que Metallo lo hace ahora. Metallo ha construido el mayor horno de plasma de arco no-transferido del mundo. Eso parece un trabalenguas. Chintinne: 'Proveemos un arco de llama continuo, podemos compararlo a un rayo permanente y movemos aire a través del mismo. Debido al rayo, el aire se calienta mucho y se ioniza parcialmente. Este plasma a 5.000ºC lo introducimos en el reactor para evaporar los metales de los materiales del resto de nuestros procesos. Así es cómo lo purificamos en metales y minerales utilizables.'

Chintinne proporciona tres argumentos bien pensados para coger el rol de pioneros en la tecnología de plasma: 'El primero es la fuente de energía. El horno de plasma funciona con electricidad, a diferencia de los hornos más convencionales. Esto ofrece a la instalación el potencial de utilizar energía verde una vez realizada la conversión a energías renovables. El segundo es que la tecnología ya está lista para ser utilizada a gran escala. El tercero es que el plasma cuenta con la característica de comprimir mucha energía en una cantidad limitada de gas. Debido a la compacidad de la instalación en comparación con otras tecnologías, el impacto sobre el medio ambiente es mucho más restringido.

100% natural

Además de los materiales reciclados, existe otro producto final que proviene del horno de plasma: un mineral sintético, con varias aplicaciones posibles. Es importante que los responsables políticos creen un buen marco para un mayor desarrollo de la economía circular, siendo esta la opinión de Inge Maes, Directora de Desarrollo Sostenible del Grupo Metallo: 'La presencia de la Ministra de Medio Ambiente y Agricultura de la región de Flandes, Joke Schauvliege, en la inauguración de la nueva instalación es un gran reconocimiento a nuestros esfuerzos. Y demuestra que la política está dirigida a un mayor desarrollo de la economía circular. Eso es necesario, ya que todavía apreciamos importantes diferencias entre los sectores. Utilizamos - muchas veces de manera inconsciente - un criterio diferente cuando hablamos del reciclaje.'

Maes nos pone un sorprendente ejemplo: 'Todo el mundo conoce que el uso de papel reciclado es la opción más sostenible y respetuosa con el medio ambiente. Mucha gente prefiere el papel reciclado con una pegatina ecológica. Pero en la industria de la construcción prefieren la gravilla del río Meuse para producir hormigón. Esa gravilla debería ser '100% natural'. Nuestro material sintético puede sustituir a dicha gravilla, y así no tendremos que seguir dragando los ríos. Así que en sí misma, es la opción más ecológica. La sensibilización a través de las políticas puede mejorar el punto de la vista de la gente.'

'Para nuestro planeta también es de vital importancia que le demos una vuelta a los términos de residuo y materias primas', opina Maes. 'Los responsables políticos se enfrentan al desafío junto a nosotros: ¿cómo podemos asegurarnos de no perder las materias primas? ¿Cómo evitar el categorizarlas como 'residuo' y tirarlas en cualquier lado y el poder recuperarlas tanto como sea posible? En Metallo más de 500 orgullosos trabajadores apoyan esa misión a diario. Esperan que los responsables políticos sigan trabajando para generar un fructífero marco para alcanzar una economía circular y sostenible.'